2013年2月1日 星期五

史匹哲紅外之眼 捕捉到蛇夫zeta弓形震波耀眼光芒

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就像船隻行經原本靜止的水面一樣,蛇夫座zeta星(Zeta Ophiuchi,ζ Oph)這顆巨星也正以高速在太空中奔馳,從而在其前進方向的前方塵埃雲氣中製造一股波動,也就是一般所謂的「弓形震波(bow shock)」。
 
美國航太總署(NASA)史匹哲太空望遠鏡以其優異的紅外之眼,捕捉到蛇夫座Zeta製造出來的這股弓形震波所發出的耀眼紅外光芒。
 


蛇夫座zeta星,中文名「韓」或「天市右垣十一」,質量相當於太陽的20倍之多,直徑約為太陽的8倍,表面溫度是太陽的6倍以上,亮度比太陽還亮8萬倍以上,距離地球約370光年;如果不是被恆星周圍的塵埃遮蔽的話,蛇夫zeta將是地表所見全天最亮的一等星之一。

天文學家之前曾提出理論,認為這顆恆星曾一度與一顆質量比蛇夫座zeta還大的伴星相當接近,但這顆伴星演化至生命末期而發生超新星爆炸,致使蛇夫zeta被向外拋出,以每秒24公里(相當於時速8萬6835公里)的高速在太空中奔馳。

上方這幅影像就是史匹哲以人類肉眼不可見的紅外波段觀測的結果,其中蛇夫zeta就是影像中央的明亮藍色星點。
 
當蛇夫zeta向影像左方衝進塵埃聚集之地時(影像中的綠色部分),其猛烈的恆星風將物質擠壓成弓形震波,弓形震波所在位置距離蛇夫zeta約0.5光年,大約相當於冥王星到太陽的800倍遠。

在弓形震波最受壓縮之處,也是溫度最高之處,就是影像中顏色呈現紅色的地方。這道弓形震波擠壓塵埃使其發光的現象,原本在可見光波段也可見到,不過受到蛇夫zeta周圍濃密塵埃的遮蔽而不可見,史匹哲使用波長較長的紅外波段觀測則不受塵埃阻擋。

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